01/03/2015

The pathological search for benefit and power

One hundred and fifty years ago, the corporation was a relatively insignificant entity. Now it is a vivid and pervasive presence in all our lives. Like the Church, the Monarchy or the Communist Party in other times and places, it is today’s dominant institution. But History humbles dominant institutions; all have been crushed or absorbed into some new order, and the corporation is unlikely to be the first institution to defy History.

Based on Joel Bakan’s book The corporation: the pathological pursuit of profit and power, the documentary The corporation is a timely, critical inquiry that examines the very nature of this kind of companies: its inner workings, curious history, controversial impacts and possible futures.

We begin by learning that, under the law, corporations have all the rights and yet few of the responsibilities of people. Later, by viewing the behavior of the corporation through the prism DSM —Diagnostic and Statistical Manual, the gold standard of psychiatric evaluation— the authors discover that if the corporation were indeed a person, the person would be considered a psychopath.

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Repartidores de periódicos a principios del siglo XX —Imagen Unknown Author
Los principales grupos periodísticos diseñaron un lucrativo modelo de negocio basado en tres fuentes de ingreso: la venta de contenidos, la publicidad y las promociones. Pero, aunque eran los contenidos el reclamo de las otras dos, fue ésta la partida que sacaron de la cuenta de resultados, reduciendo el precio, menguando el valor. Cuando el negocio promocional se agotó y la crisis hundió la inversión publicitaria a la mitad, los contenidos no valían nada, aspecto bastante paradójico, pues son consumidos por millones de internautas y cuestan mucho de elaborar. Hace rato que el precipicio es visible para el repartidor de periódicos, hace tiempo que sabe que tiene que virar hacia nuevos horizontes, con modelos de negocio más sostenibles. Pero hace tiempo que el repartidor cambió la bicicleta por un camión de 16 ruedas y 20 toneladas. Y maniobrar ese trasto no es nada sencillo. La industria que más ha evolucionado, la única que ha evolucionado, es la industria de la comunicación, pero esa evolución conlleva cambios dramáticos en el modelo de negocio de los agentes que participan, en su estructura y en la forma en que se relacionan con su audiencia. Se levantarán murallas de pago, y caerán castillos, se unirán familias y se fusionarán imperios. Se derramará sangre, ya hay mucha sangre en el campo de batalla, demasiada, pero también habrá riqueza, porque hablamos de un mercado de 7000 millones de consumidores, y el premio será para aquellos que mejor sepan gestionar  la incertidumbre y monetizar sus contenidos. Sacar partido de un bien tan preciado como es la información.The industry that has evolved the most and the only one that has really evolved is the communication industry; mobile devices, social media, internet and broadband. Communication has allowed a super connected world, accelerating social and economic changes with a speed unimaginable until recently. We are living the age of universal access. We are part of a global consciousness where information is immediate without technological or geographical barriers. Philip K Dick, Asimov or Stanislav Lem could not have expected a world where thousands of books were stored in an ethereal space called the cloud and accessible with a simple click where you want, when you want, what you want. Jules Verne did not imagined about communities formed by million people, centuries of culture in the palm of your hand, the whole story in great cinemascope through some simple glasses, a world where author and spectator merge, become confused and they are exchanged until it forms a single entity. And in this transformational world, which rotates faster and spins differently, the paperboy continues pedaling downhill without brakes, straight into the abysm where things have no longer reason to be. The main Spanish newspapers have gone from an average of 200 thousand readers who paid one euro and a half each day to six million who do not pay a penny. It has gone from two hundred thousand readers and two thousand employees structure to six million readers and half of the workforce, from billing 500 million annually to strive to meet the 300 million. From leading politician’s paths to ask them help to survive. And the paperboy is precipitated downhill, faster and faster. W_thepaperboy2
Paperboys in the early XXth Century —Image Unknown Author
The main newspapers groups designed a lucrative business model based on three sources of income; content sale, advertising and promotions. But, even if the contents were the claim of the other two, this was the heading removed from the income statement, reducing the price and diminishing the value. When the promotional business was sold out and the crisis sank advertising investment to half, the contents were worthless. This is somewhat paradoxical as contents are consumed by millions of internet users and cost a lot to develop. This cliff has been visible to the paperboy since long, and he was warned to have to turn to new horizons with more sustainable business models. The paperboy changed the bicycle for a 16 wheel truck and 20 tons long time ago. But the problem is maneuvering that thing is not an easy task. The industry that has evolved the most and the only one that has really evolved is the communication industry, but evolution involves dramatic changes in the business model of the agents participating, in its structure and in the way they relate to their audience. Pay walls will rise and castles will fall, families will join and empires will merge. Blood will spill, there is already a lot of blood in the battlefield, too much, but there will be wealth because we talk about a market of 7000 million consumers, and the prize will be for those who are best able to manage uncertainty and monetize their content. Take advantage of something as precious as information." 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Economista jefe y líder del equipo regional de Desarrollo Humano y Objetivos de Desarrollo del Milenio en la Dirección Regional para América Latina y el Caribe del PNUD —Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo— en Nueva York, George viene del Instituto Alternativo, donde condujo investigaciones sobre desarrollo económico, sostenibilidad ambiental, pobreza e inequidad en América Latina. Previamente fue miembro de la sociedad de Líderes Globales de la Escuela de Asuntos Públicos e Internacionales Woodrow Wilson, en las Universidades de Princeton y Oxford, donde su investigación estaba enfocada en nichos de crecimiento económico dentro de economías de bajo crecimiento. Fue también investigador asociado del Centro de Investigación sobre Desigualdad, Etnicidad y Seguridad Humana —CRISE— de Oxford y miembro del Centro Diálogo Interamericano en Washington. Entre 2004 y 2008 fue coordinador del Informe de Desarrollo Humano PNUD en Bolivia, y contribuyó al Informe de Desarrollo Humano Global durante 2008 y 2009. Fue director de la Unidad de Análisis de Política Económica del Gobierno Boliviano —UDAPE— y director del Programa de Maestría en Política Pública de la Universidad Católica de ese país. George tiene además un doctorado en Filosofía y Política de la Universidad de Oxford, un máster en Política Pública de la Kennedy School of Government de la Universidad de Harvard y un pregrado en Economía y Antropología de la Universidad de Cornell.'Freedom as we know it, without limits, will not exist in 30 or 50 years'. Chief Economist in the Bureau for Latin America and the Caribbean at UNDP —United Nations Development Programme— in New York, he is currently working on poverty and inequality research in the region, middle income challenges and measurement of subjective well-being. 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