13/03/2021

Gobernando (dominando) el clima

Mientras los niveles de dióxido de carbono son los más altos de la historia de la humanidad, la confianza en la instituciones para resolver este problema global es mínima. Los modelos recientes de cambio climático han advertido que un aumento de 1.5° C ya puede alcanzarse en 2030. Resolver el asunto únicamente con estrategias de mitigación —cambiando hábitos, adoptando energías renovables, etc— parece inviable; probablemente necesitemos actuaciones más fuertes.

La ciencia comenzó a investigar otras vías para estabilizar el clima, aparte de las citadas opciones de mitigación. Dos propuestas consiguieron mucha atención: la producción de Bioenergía Combinada con la Captura y Almacenamiento de Carbono (BECCS) y la Geoingeniería de Aerosoles de Sulfato (SAG). ¿Deberíamos apoyar alguna de las dos? Sería útil responder antes a esta pregunta: ¿Te gustaría ser el esclavo de un buen amo?

En primer lugar, necesitamos una comprensión básica de ambas tecnologías. BECCS combina la captura y almacenamiento de carbono con una planta eléctrica alimentada con biomasa, que se utiliza tanto para absorber carbono como para sustituir el uso de combustibles fósiles. Esta opción permite la reutilización de la tierra donde se cultiva la biomasa y la eliminación de CO2 de la atmósfera, siempre que la biomasa se recolecte de forma sostenible. El CO2 capturado puede además almacenarse bajo el suelo, por ejemplo en las profundidades del océano.

Diagrama de la tecnología BECCS —Imagen PNA
Diagrama de la tecnología SAG —Imagen China Dialogue

SAG, en cambio, funciona introduciendo sulfato en la atmósfera, con unas inyecciones que reflejarán parte de la radiación proveniente del sol de vuelta al espacio y contrarrestarán la influencia del calentamiento de los gases de efecto invernadero. Esta opción imita los efectos de las erupciones volcánicas, cuyo polvo fino y pequeñas gotas sulfúricas ayudan a enfriar el planeta. El aerosol de sulfato podría ser administrado por globos de gran altitud, cañones de artillería, aviones, torres o ascensores espaciales. El coste de esta tecnología es moderado en comparación con las propuestas de mitigación y los resultados podrían verse en cuestión de décadas.

A primera vista estas tecnologías parecen prometedoras, aunque una mirada más cercana muestra sus deficiencias. Ambas podrían causar un daño enorme a los humanos y al medioambiente en caso de no funcionar. BECCS podría provocar escasez de alimentos y agua dulce, ya que utilizará partes de la tierra dedicadas a la agricultura. SAG podría alterar los patrones de lluvia. Como es lógico, el surgimiento de estas tecnologías no se ha librado de la polémica. La mayoría de las preocupaciones se centran en cuestiones técnicas y de implementación: muchos científicos consideran a estas tecnologías moralmente inadmisibles debido a las consecuencias perjudiciales que pueden derivarse de ellas. Estas opiniones son importantes, pero pueden descuidar un aspecto aún más importante de la historia.


¿La tecnología es neutral?

En este artículo asumo que los problemas técnicos y de implementación se resuelven y lo que quiero es cuestionar si existe una característica inherente a cada una de las tecnologías que debería llevar a los legisladores a preferirla sobre la otra.

Primero debemos entender cómo algunos aspectos de la tecnología pueden llevarnos a preferir una sobre la otra. La tecnología, a diferencia de lo que pueda parecer, no es neutral. De hecho, ciertas tecnologías, en virtud de su diseño, promueven ciertos valores. La tecnología puede tener un valor específico si, en su uso generalizado, tiende a promover ese valor en lugar de perjudicarlo. Por ejemplo, un automóvil con motor de gasolina se puede utilizar de muchas formas, pero su uso principal sigue siendo el transporte. En consecuencia, cuando se utiliza un automóvil con motor de gasolina se producen ciertas consecuencias —por ejemplo, contaminación— que promueven o perjudican ciertos valores —por ejemplo, sostenibilidad—. Toda tecnología, por tanto, tiene consecuencias implícitas que se manifiestan en sus usos centrales. Aparte de los valores económicos, la tecnología puede promover o perjudicar sistemáticamente los valores culturales y morales —democracia, justicia, prácticas culturales, etc—. ¿La SAG o la BECCS promueven o perjudican ciertos valores específicos debido a sus mecanismos específicos de diseño/implementación?

Las partes del mundo que más se calientan a causa de la acción humana —Imagen NASA

La capacidad de ceder poder

Dando por hecho que tanto SAG como BECCS funcionan bien, esta última es elogiada por su capacidad para capturar carbono y almacenarlo bajo el terreno con la posibilidad de reutilizar el carbono capturado. Por otro lado, SAG no permite capturar CO2 del aire, sino que solo refleja la radiación solar. Una vez que se emplea el SAG, el proceso debe ser continuo y estar acompañado de estrategias de mitigación. Detener el proceso de inyección dará lugar a un calentamiento repentino del clima, conocido como choque de terminación. No podemos contemplar a SAG como una actuación puntual, sino más bien como un proceso continuado en el tiempo. SAG impone su adaptación a largo plazo, puede decirse que tiene una tendencia inherente a ser dominante.

Cuando usamos la palabra dominación, generalmente nos referimos a su significado descriptivo: alguien que domina a otro. La dominación puede tener también un significado normativo. En este sentido, la dominación no se asocia simplemente con un poder superior, sino más bien con la capacidad de ejercer un poder sin restricciones externas. En definitiva un dueño de esclavos, más allá de lo bien que trate a sus esclavos, sigue siendo un dueño de esclavos. Los esclavos tienen que vivir con el temor de que algún día él cambie de opinión y pueda amenazarlos. Con este significado, la dominación choca inevitablemente con el concepto de libertad: la capacidad de elegir el propio camino. Específicamente, ¿cómo y hacia quién es SAG más dominante que BEECS en virtud de su diseño?


Los sujetos de la dominación

Para empezar, SAG está dominando las generaciones futuras. Es normal que los humanos dominen a las generaciones futuras porque aún no están presentes, pero SAG cambia la magnitud del dominio porque su despliegue afectará inevitablemente a todo el mundo. Además, cambia la naturaleza de esta dominación al hacer posible que la generación actual escape a los controles externos sobre su poder sobre las generaciones futuras. Si bien el despliegue de BECCS se ve limitado por el hecho de que su implementación perjudicará forzosamente los intereses de las generaciones actuales —elevando el precio de los alimentos o disminuyendo las reservas de agua dulce, por ejemplo— el despliegue de SAG solo beneficiará a la generación actual al reducir las temperaturas globales. SAG, por tanto, carece de controles intrageneracionales. Finalmente, resulta inherentemente dominante hacia las generaciones futuras porque las fuerza en una dirección específica. Como ya hemos dicho, a diferencia de BECCS, SAG no elimina gases de efecto invernadero de la atmósfera, simplemente detiene el proceso. Y eso impone su uso a las generaciones futuras. Pero SAG no solo domina más que BECCS a las generaciones futuras.

SAG, de hecho, domina aún más el medioambiente natural y las especies no humanas que BECCS. La implementación de SAG no cumple con las limitaciones externas ya que, hasta el momento, no hay evidencia de que exista un límite superior de sulfato que se pueda inyectar en la atmósfera. Por otro lado, la naturaleza presenta límites claros sobre dónde se puede cultivar la biomasa; además, el carbono se puede almacenar de forma segura sólo en determinadas condiciones. Al igual que en el caso de la dominación intergeneracional, la SAG no parece tener controles externos y, por lo tanto, amplía el alcance de la dominación sobre el medio natural; debemos recordar que la dominación no se asocia simplemente con un control total, sino con la capacidad de producir un mayor poder. Esto, a su vez, podría elevar el nivel de las soluciones artificiales que los humanos pueden adoptar para dar forma al medioambiente. Además, como hemos visto, SAG no puede ser una estrategia de un solo disparo, sino que debe mantenerse de manera perenne. Y eso significa que ampliaría su marco temporal de dominación sobre la naturaleza.

Está claro que estamos calentando el planeta. ¿Podemos hacer algo para evitarlo? La respuesta es sí, por supuesto que podemos —Imagen Autor desconocido

No dominaréis

Como hemos visto, ciertas tecnologías llevan asociados valores políticos, culturales o morales que dejan claro que, una vez elegidas, es más probable que ocurran ciertas consecuencias. Algunas tecnologías, específicamente, podrían cambiar la forma en que vemos el mundo y cambiar nuestras prácticas culturales. Por ejemplo, cuando usamos un automóvil de gasolina, experimentamos el mundo de una manera diferente a cuando caminamos o usamos la bicicleta; vemos que el mundo avanza rápido. Aparentemente, las tecnologías pueden cambiar nuestra relación con el medioambiente. Al intentar resolver el cambio climático, elegir entre los diseños actuales de SAG y BECCS puede significar elegir el tipo de relación que queremos tener con el mundo natural. Esto no significa que el diseño actual de SAG deba ser definitivo y, al considerar diseños futuros, debemos ser conscientes de que diseños específicos incorporan valores diferentes y que no es factible satisfacerlos todos al mismo tiempo. Al diseñar, inevitablemente favorecemos los valores que consideramos más importantes. Para hacer una elección acertada, debemos asegurarnos de que el valor de la no dominación entre en la ecuación; porque nadie quiere ser un esclavo, ni siquiera de un buen amo.

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